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  • Danseur des Highlands participant à la danse de l'épée au rythme d'une cornemuse lors des Jeux des Highlands de Ballater
    Danse de l'épée lors des Jeux des Highlands de Ballater
  • Le lancer du caber lors du rassemblement des Jeux de Braemar
    Le lancer du caber lors du rassemblement des Jeux de Braemar

Peu d'aspects de la fascinante histoire de l'Ecosse ont été aussi colorés, ou sanglants, que le système des clans. Depuis leurs origines les plus lointaines au cœur des traditions celtique, scandinave et normande, aux alentours du XIIIe siècle, les clans ont établi de solides racines dans les Highlands d'Ecosse.

Bien que le terme « clan » signifie « famille » ou « enfants » en gaélique, tous les membres d'un clan n'appartenaient pas forcément à la même famille. Les clans vivaient de la terre, et le bétail, qui constituait leur plus grande richesse, était la principale cause de conflits entre les différents clans, au même titre que les frontières de leurs territoires. Les plus grands chefs de clans de l'époque étaient à la fois rois, protecteurs et juges, et ils exerçaient un véritable pouvoir sur leurs terres.

Le système s'est relativement bien maintenu en place jusqu'à la sanglante bataille de Culloden en 1746, au cours de laquelle la rébellion jacobite fut anéantie sans pitié par les troupes royales du roi George II.

La communication et les relations commerciales bien établies entre les clans du nord et du sud de l'époque conduisaient déjà à un affaiblissement du système des clans, qui prit réellement fin avec la tristement célèbre expulsion des Highlands, qui obligea des milliers de paysans écossais à abandonner leurs terres en quête d'une vie meilleure dans de lointaines contrées.

L'histoire de nombreux clans peut aujourd'hui être associée à une région spécifique d'Ecosse, comme les MacLeod de Skye, les MacNeil de Barra ou les MacNab de St. Fillan sur le Loch Earn.

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