Leer Richard Shucksmith beter kennen...

Shetland regional hero

Hoe ben je bij Shetland Photo Tours terecht gekomen?

Ik ben van jongs af aan al door de natuurlijke wereld om ons heen, waar wij allemaal deel van uitmaken, gefascineerd geraakt. Van nature nieuwsgierig, vond ik het altijd al prachtig om naar buiten te gaan en het gedrag van dieren te volgen, aanschouwen en observeren. Mijn favoriet moment van de dag is de vroege ochtend, wanneer de meeste mensen slapen, maar buiten onze knusse huizen de hele wereld ontwaakt. Het is dan stil, er is geen lawaai van mensen, en de geluiden van de natuurlijke wereld domineren het landschap. Er is een prachtige lichtinval en het gevoel van de wildernis en de isolatie is overweldigend. Het voelt, ruikt en ziet er allemaal magisch uit, en dat vind ik als fotograaf het mooiste; er in deze wilde plekken opuit trekken en de natuur bewonderen.

Een van mijn favoriete plekken is de kust, omdat het een grote diversiteit aan leefgebieden, diersoorten en een dramatisch landschap heeft. Ik vind dat de zee de kracht, beroering en de schoonheid van de wereld, waarin wij leven, weerspiegeld. Dankzij mijn studie mariene biologie en ecologie heb ik een begrip voor ons dynamisch milieu gekregen, en mijn hobby's, duiken en fotografie, hebben mij het leven onderwater laten ontdekken en vastleggen.

Ik studeerde mariene biologie aan de School of Ocean Sciences van de University of Wales Bangor, voordat ik naar de westkust van Schotland verhuisde en aan de Scottish Association of Marine Science in marine ecologie promoveerde. Maar ik ging wel pas naar de universiteit, toen ik al bijna 30 was. Ik was geobsedeerd met de leefomgevingen onderwater en ging daarom eerst naar Broksby College om in de visserij te kunnen werken. Maar hoe meer ik over de ecologie van deze leefomgevingen begon te leren, hoe meer ik erover wilde weten. Het was voor mij een ongelofelijke reis en ik heb zoveel over zoet- en zoutwaterecosystemen geleerd. Ik werkte met een aantal vooraanstaande wetenschappers samen, ondernam onderzoeksprojecten en werkte aan een aantal wetenschappelijke publicaties. Tegelijkertijd gebruikte ik mijn passie voor fotografie om veel van de dieren en leefomgevingen die ik studeerde te fotograferen. In mijn vrije tijd ging ik duiken en maakte foto's van de Schotse zeedieren, ik volgde en fotografeerde otters en bracht veel weekenden op Mull door.

Bijna heel mijn leven, zelfs van jongs af aan, heb ik buiten doorgebracht. Toen ik me meer met mijn wetenschappelijk onderzoek ging bezighouden, moest ik meer tijd in een kantoor achter een computer zitten. Het digitaal tijdperk was begonnen en dat prikkelde mijn creativiteit. Ik kon zelf digitale foto's maken en had nu ook voor het eerst de volledige controle over de ontwikkeling hiervan. En het verlangen om niet meer op kantoor te werken werd steeds sterker en sterker. Ik bleef maar meer tijd in het ervaren van de natuurlijke wereld via mijn cameralens steken; ik was er dol op, maar ik was ook dol op wetenschap. Ik geloof in een wereld van feiten en data, waarbij beslissingen over milieubeheer op goed onderbouwd bewijs i.p.v. indianenverhalen wordt gestoeld. Er was een soort van tweestrijd in mezelf; kies je voor de wetenschap of voor fotografie. Maar het plezier om eropuit te trekken en aan fotografische projecten te werken, kreeg uiteindelijk de overhand.

Het zijn me toch een fantastische 15 jaar geweest, een rit waarin ik niet alleen de natuur, maar ook mezelf, beter heb leren kennen. Ik ervaar niet eens meer dat ik een baan heb, omdat ik zo ongelofelijk dol ben op wat ik doe. Ik heb een manier gevonden om zowel fotografie als wetenschap te combineren en ik ervaar de wereldecologie door mijn lens. Ik hoop dat ik verhalen over plekken, het millieu en de flora en fauna die erin gedijen goed kan overbrengen. Of ik hierin slaag... het oordeel laat ik aan jullie over. Ik kan in ieder geval zeggen dat het ongelofelijk leuk is om te doen.

Vertel ons iets dat we nog niet over Shetland weten en waarom het zo'n leuke plek is om naartoe te gaan?

Shetland is een van de meest unieke plekken van het Verenigd Koninkrijk om wilde dieren te zien en foto's te maken. En het is de enige plek in het Verenigd Koninkrijk waar je otters aan de kust kunt fotograferen, aangezien de archipel de meeste otters per vierkante meter van heel Europa heeft. Maar je kunt er bijvoorbeeld ook orka's zien wanneer ze op zeehonden jagen. Het is ook niet raar om een school van meer dan 100 witflankdolfijnen of grienden te zien, en elke dag spotten we wel een dwergvinvis. Het noordelijkste puntje van het Verenigd Koninkrijk, Hermaness op Unst, is een spectaculaire plek vanwege niet alleen het landschap maar ook vanwege de duizenden nestelende zeevogels. Het is er echt adembenemend!

Waar verheug je je het meeste op, ga je dit jaar in Schotland op vakantie en, zo ja, waar?

Ons gezin is er dol op om in Schotland op vakantie te gaan. Sterker nog, de afgelopen 10 jaar zijn we nergens anders geweest. Ik heb een speciaal plekje in mijn hart voor de eilanden voor de Schotse westkust, eilanden als Uist, Harris en Lewis. We zijn er ook dol op om in de zeelochs te duiken of naar eilanden ver op zee, zoals St Kilda, North Rona of Sula Sgeir, te reizen. We gaan in de winter vaak een weeklang op vakantie naar Loch Carron, waar je ook heerlijk kunt duiken. We waren aanvankelijk ook van plan om deze zomer met de kinderen naar het noordwesten van Schotland te gaan, maar dat hebben we met een jaartje moeten uitstellen. Dus dit jaar een vakantie op Shetland.

Wat is jouw favoriet ding dat je alleen in Schotland kunt vinden?

Ik ben verliefd op de fauna aan de kust, zowel boven als onder het wateroppervlak. Het is echt uniek om in een Schots zeeloch te duiken, vanwege de dieren die er leven maar ook de ervaring an sich. Je wordt door bergen omgeven, een landschap dat op zich al adembenemend is, en dan heb je ook nog het landschap onderwater dat vol leven zit. Dan is er ook nog de 'killer chase', een update op sociale media die je laat weten wanneer er orka's (killer whales) zijn gespot en welke kant ze opzwemmen. Het plezier om deze ongelofelijke dieren te volgen en te zien hoe ze jagen is iets unieks in Schotland. Er zijn een aantal filmploegen uit heel Europa die in dit land momenteel programma's over Schotse orka's aan het opnemen zijn.