Flow Country, Caithness, Highlands

Outdoors

Van Inverness naar Thurso & Wick met de trein

Het noordelijkste uiteinde van Schotland trekt al generatieslang reizigers aan. Zijn afgelegen en ongerept landschap bezit een betoverende schoonheid en serene atmosfeer die in de moderne wereld vrij uniek is.

De reis om daar te komen over het Far North Line heeft net zoveel avonturen en betoverende landschappen als de bestemming zelf. Met de onbeperkte Spirit of Scotland Travelpass was dit mysterieus deel van het land nog nooit zo toegankelijk.

Leun achterover, ontspan je en laat het imposante landschap van de Hooglanden aan je voorbij trekken. Ondertussen heb je bij elke stop de mogelijkheid om uit te stappen en later opnieuw weer op te stappen om zo een memorabele omweg te maken.

Neem gerust je tijd en maak er een driedaagse reis van. Alles, van whiskystokerijen en golfbanen tot schilderachtige dorpjes en romantische kastelen, wacht op jou.

Ga naar de website van Friends of the Far North Line voor treinkaartjes, dienstregelingen en nog meer nuttige informatie.

Vervoer

Trein Bus Wandeling

Dagen

3

Mijl

160

Route

Over het Far North spoorlijn van Inverness naar Thurso en Wick door de noordelijke Hooglanden en langs de Moray Firth.

Hoogtepunten

Het imposant landschap van de Hooglanden, whiskystokerijen, golfbanen, prachtige dorpen en romantische kastelen.

Gebieden

Noordelijke Hooglanden

Dag 1

Overzicht

Dingwall & Invergordon

Zodra je bij station Inverness op de trein stapt, meander je meteen langs de zuidoever van de Beauly Firth, de monding van de rivier de Beauly. Dit is slechts één van de vele rivieren waar je uitstekend op zalm kunt vissen. Meer van dit soort rivieren stromen door het verademend landschap tussen Inverness en Invershin.

De eerste stop is het charmant dorpje Beauly, waar het voor een dagje uit aangenaam vertoeven is. Je kunt ook wat later, in het mooi marktdorpje Dingwall aan de monding van de Cromarty Firth, uitstappen. Sluit je dag in Invergordon, een dorp in de Hooglanden dat vanwege zijn muurschilderingen beroemd is, uit.

Dingwall

Dingwall is sinds de komst van de Vikingen in Schotland in 800 n. Chr. al een belangrijke plek in de Hooglanden. Zijn ideale ligging aan de kop van de Cromarty Firth en de boring naar aardolie onder de Noordzee heeft het dorpje zien opbloeien. Ondanks deze industriële activiteiten behoudt Dingwall echter de atmosfeer en het aanbeeld van een schilderachtig marktplaatsje, wat het niet in het minst aan zijn aantrekkelijke winkelstraat met gebouwen van rode zandsteen en een overvloed aan uitstekende cafés en winkels heeft te danken. Bewonder het opvallendst pand van de stad, het tolhuis met een toren uit 1730. Geniet van een lunch in The Mallard, een groen geverfde kroeg die zich op het hoofdplatform van het station bevindt.

Op dit punt van de reis heb je ook de mogelijkheid om over het Kyle Line naar Kyle of Lochalsh, de laatste stop voor Skye, te gaan.

Invergordon

Je bent bij het uitstappen in Invergordon al diep in Sutherland op weg naar Caithness. De haven van Invergordon is een voormalige vlootbasis die door grote cruiseschepen wordt gebruikt om toeristen vanuit het buitenland naar de Hooglanden te brengen.

Bewonder er de artistieke creaties van lokaal collectief "Invergordon off the Wall" die het dorpje tot een een openluchtgalerij hebben omgetoverd. Op de zijkant van de 17 gebouwen vind je grote, felle en mooie muurschilderingen die het sociaal en industrieel erfgoed van de stad illustreren.

Maak een wandeling of een korte busrit van 5 km in westelijke richting naar Alness en breng een bezoek aan Dalmore Distillery die al sinds 1839 een uitstekende single-malt whisky produceert.

Als je een bezoek aan Dalmore liever overslaat, zijn ook altijd nog stokerijen in Tain, waar Glenmorangie wordt gestookt, en in Balbair.

Dag 2

Overzicht

Tain naar Dunrobin Castle

Vanaf dit punt op de route begint het spoor langs tot aan Culrain langs de oevers van de Dornoch Firth te lopen. De trein steekt hierop de Kyle of Sutherland over, voordat hij opnieuw landinwaarts over het uitgestrekt, glooiend platteland rijdt. Op het einde van de dag buigt hij weer in oostelijke richting af om bij de Noordzee uit te komen.

Dit deel van de route doet een aantal landelijke stations, allemaal het ontdekken waard, aan. De eerste is Tain, de oudste koninklijke vrijstad van Schotland, aan de zuidoever van de Dornoch Firth. Hierop volgen Culrain, Rogart, en tot slot, Dunrobin Castle. Deze plek, een van de meest afgelegen gebieden van het land, heeft een overvloed aan bezienswaardigheden en activiteiten, van beruchte kastelen en verfrissende golfpartijen tot rolstoelvriendelijke wandelroutes door de ongerepte wildernis.

Dunrobin Castle, Golspie © Paul Tomkins

Tain

Tain, zowel mooi als historisch, is wellicht het beroemdst vanwege zijn linksbaan met 18 holes, ontworpen door Tom Morris, en vanwege de Glenmorangie Distillery. Naast deze plekken, zorgt de prachtige 19e-eeuwse architectuur van het dorp, bestaande uit de Tain Tolbooth, het Royal Hotel en de kerk van St Duthac niet te vergeten, ervoor dat Tain een plezier is om te ontdekken.

Er ligt nog veel meer achter de Dornoch Firth. Steek de Dornoch Firth over om de 13e eeuwse kathedraal te zien en sla een balletje op van de kampioenschapsbaan, Royal Dornoch.

Culrain

De volgende stop is Culrain, een kleine plaats waar de rustigere levenswijze voelbaar is. Net buiten de dorpkern ligt de westelijke toegang tot de mooie Carbisdale Woods, van waar men van een prachtig uitzicht over de Kyle of Sutherland én de Dornoch Firth kan genieten.

Culrain is een ideaal vertrekpunt om Sutherland te voet te verkennen. Er is een aangenaam voetpad, waarbij je de Kyle of Sutherland met een voetgangersbrug naar Invershin oversteekt. Van daaruit zijn er buslijnen naar en van Lairg, Bonar Bridge, Ardgay en Tain.

Een stukje ten westen van Culrain ligt het dorpje Hilton, waar je heerlijk over de bospaden naar Ardgay en het prachtig Strathcarron kunt wandelen of fietsen.

Rogart

Op het eerste gezicht is het misschien verleidelijk om het klein maar fijn dorpje Rogart over te slaan. Maar dan zou je jezelf een bezoek aan het nabijgelegen Loch Fleet nationaal natuurreservaat en Balblair Wood ontzeggen.

Maak een wandeling aan zee, een waar paradijs voor allerlei inheemse diersoorten zoals herten en boommarters. Snuif de heerlijke geur van de grove dennenbomen op, terwijl je van het uitzicht op de bergen in de verte geniet.

Voor een werkelijk unieke ervaring in totale afzondering, moet je beslist een nacht of twee in de Sleeperzzz boeken. Deze eersteklas treinwagon is omgebouwd tot een hostel. Ook voor gezinnen geschikt.

Je zult nog veel meer schichtige wezentjes in het betoverd Balblair Wood, temidden de van schaduwrijke open plekken en velden vol wilde bloemen en bessen, aantreffen. Het is met twee gemarkeerde fietspaden ook een waar paradijs voor mountainbikers. De paden gaan over hoge pieken, spannende afdalingen, en zitten boordevol bochten en kronkelingen.

Dunrobin Castle

Station Dunrobin Castle ontleent zijn naam aan de statige woning van de hertogen van Sutherland. De derde hertog was niet alleen de rijkste aristocraat van het land, hij stond ook te boek als treinfanaat. Zo fiancierde hij persoonlijk de uitbreiding van het Far North Line tot helemaal aan Lairg in het westen, dat toentertijd het hart van de winstgevende schapenteelt van Sutherland was.

Het prachtig Dunrobin Castle is het grootste huis van de Hooglanden. Dunrobin (gekenmerkt door zijn talrijke, sprookjesachtige torentjes en koepels) is uniek omdat het eerder op een enorm Frans château lijkt dan op een adellijke burcht, zoals elders in de Hooglanden.

Zijn rijkelijk interieur, uitgestrekte formele tuinen en landgoed dat tot aan de zee reikt, zijn in één woord; adembenemend.

Dag 3

Overzicht

Helmsdale naar Wick

In de derde en laatste fase van onze treinreis rijden we naar Helmsdale en naar een deel van de Hooglanden dat Flow Country, een uitgestrekt gebied met moerassen en turfgronden, wordt genoemd.
Dit landschap, dat bijna onbewoond lijkt, herbergt in feite een erg kostbaar ecosysteem in het veen dat uniek in de wereld is en streng door de RSPB wordt bewaakt.

Rust in Kildonan, de plaats waar in de 19e eeuw de Schotse goudkoorts woedde, uit. In dit RSPB reservaat te Forsinard en Altnabreac kun je je volledige afzonderen.

Je hebt twee keuzes als je bij knooppunt Georgemas aankomt: ga ofwel rechtstreeks naar het noorden naar Thurso, en steek misschien zelfs met de veerboot de zee naar de Orkneyeilanden over, of reis door naar Wick, onze eindbestemming.

Flow Country, Caithness, Highlands

Helmsdale

Deze oude haringhaven met zijn witgeschilderde huizen, die in groepjes over de heuvels zijn verspreid, is beslist één van de meest pittoreske haltes op de spoorlijn.

Maar achter zijn mooie façades schuilt een droeve geschiedenis. De haven stamt uit de 19e eeuw en is door evacués van de ontruiming van de Hooglanden gebouwd. Het Emigrants Statue dat over zee uitkijkt, is een aangrijpend gedenkmaal aan deze pijnlijke periode in de Schotse geschiedenis, waarbij mensen plaats moesten maken voor de schapenteelt.

Overige bezienswaardigheden zijn het Timespan Museum and Arts Centre dat inzicht in de geschiedenis van het dorp en de ommelanden biedt en dat de werken van lokale en bezoekende kunstenaars tentoonstelt.

Voor de visliefhebbers is nu het moment aangebroken om de hengel in de rivier de Helmsdale uit te gooien.

Kildonan

Kildonan, de volgende stop vanuit Helmsdale, laat je een van de meer ongebruikelijke hobby's van de Hooglanden beleven, namelijk het goudwassen. De eigenaars van het Suisgill Estate nodigen bezoekers vriendelijk uit om zelf het bezinksel van de Kildoran Burn in Baile-An-O te zeven om zo mogelijk een glinsterende goudklomp te vinden.

Je kunt de goudwinningsuitrusting in het Strath Ullie Crafts & Visitor Information Centre (bij de haven in Helmsdale) huren of zelf aanschaffen.

Forsinard

Stop in het afgelegen Forsinard om een bezoek aan het RSPB Forsinard Flows te brengen. In de zomer komt deze beschermde moerassige turfgrond tot leven met broedende goudplevieren, blauwe kiekendieven, groenpootruiters, zoemende insecten en bloeiende planten.

Er zijn zelfs moeraswandelingen met een gids beschikbaar. Ga voor meer informatie naar het Visitor Centre aan het station.

Thurso

Thurso is het noordelijkst dorp op het vasteland van Schotland en heeft het noordelijkst treinstation van het Verenigd Koninkrijk. Het ligt aan de noordkust van Caithness, biedt een uitzicht over de kliffen van Dunnet Head en het eiland Hoy (en op een heldere dag nog meer Orkneyeilanden).

Thurso wordt doorgaans als een toegangspoort naar andere plekken beschouwd, in de plaats van als een bestemming op zich. Toch heeft het veel voor nieuwsgierige bezoekers te bieden, zoals bijvoorbeeld Caithness Horizons, een strak, modern museum en cultureel centrum dat zich binnenin het oorspronkelijk stadhuis van Thurso en de Carnegiebibliotheek bevindt. De prachtige Pictische stenen die er worden tentoongesteld, zijn op zich al de entreeprijs waard.

Wick

Eindelijk komen we in het bruisend visserdorpje Wick aan. Het lijkt in sommige opzichten wel Aberdeen in het klein, met als belangrijkste economie de visserij. Wick heeft zelfs zijn eigen luchthaven!

Struin door de karaktervolle straten. De elegante, robuuste gebouwen van Wick doen aan een mix van verschillende kunststromingen uit verschillende tijden denken. Dompel je volledig onder in de geschiedenis van Wick in het Wick Heritage Centre in Pultneytown, het zusterstadje van Wick aan de zuidoever van de rivier. Maar breng eerst een bezoek aan nog een laatste stokerij, de Old Pulteney.