Préparez-vous à faire le tour de certaines des plus belles villes historiques d'Écosse.

On nous demande souvent quelle est notre liste des plus belles villes historiques d'Écosse. Il est difficile de ne pas toutes les citer, quand on sait que l'Écosse renferme autant de villes renommées pour leur histoire, ainsi que de nombreux trésors cachés moins connus. Il n'est pas aisé de faire un choix, mais voici une liste utile rassemblant certaines des plus belles villes historiques du pays. 

1. Linlithgow

Située à environ 30 kilomètres d'Édimbourg, Linlithgow est ce qu'on appelle un « bourg royal » en Écosse. Il s'agit d'un titre spécial octroyé en 1130 par le roi David Ier, et qui dote la ville de certains droits et privilèges. La structure magnifique du palais de Linlithgow surplombant le loch rappelle ses origines royales, lorsque les rois et reines Stuart y résidaient aux XVe et XVIe siècles. La partie sud de High Street est pratiquement intacte et possède des bâtiments, y compris des boutiques indépendantes, des pubs et des cafés, qui datent du XVIIe siècle. Pour en savoir plus, rendez-vous au nouveau musée de Linlithgow dans sur High Street, qui ouvre ses portes au printemps 2019.

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2. Dunbar

Elle n'est peut-être pas aussi connue que sa voisine plus importante North Berwick, mais cette ville balnéaire, avec son port en grès rouge naturel et les vestiges du puissant château fortifié de Dunbar, vaut le détour. La grand-rue est agréablement bien conservée avec des bâtiments colorés et une sélection de commerces locaux variés, dont certains sont ouverts depuis plusieurs générations. Visitez l'ancien hôtel de ville, désormais le John Muir's Birthplace, un musée qui honore la vie et l'œuvre du naturaliste célèbre dans le monde entier. Et flânez dans la baie de Belhaven balayée par les vents avec son emblème, un magnifique pont en fer forgé baptisé « le pont vers nulle part » par les habitants.

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3. Melrose

La ville de Melrose baigne dans la beauté et les légendes. À quelques minutes de son marché médiéval animé, dont la structure centrale est surmontée d'une licorne, se trouvent les vestiges paisibles de l'une des grandes abbayes des Borders, l'abbaye de Melrose. Elle fut construite par les moines cisterciens au XIIe siècle et l'on raconte que le cercueil de plomb exhumé par les archéologues sur ce site renfermerait le cœur embaumé de Robert de Brus. Pour en savoir plus sur l'abbaye, rendez-vous au Commendator's House Museum, qui abrite la plus grande exposition d'objets médiévaux de Grande-Bretagne. Melrose est également proche d'Abbotsford House, la demeure du célèbre écrivain romantique Sir Walter Scott, ainsi que de la colonie romaine de Trimontium.

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4. Castle Douglas

Castle Douglas est la base idéale pour ceux qui souhaitent découvrir le sud-ouest de l'Écosse. Elle bénéficie également du statut de Ville gastronomique, avec près de 50 établissements de restauration et de vente de délicieux produits locaux.  Threave Garden, un jardin géré par le National Trust for Scotland, est situé au sud-ouest de la ville. Et à un peu plus de 1.5 kilomètres à l'ouest, se trouve le château de Threave, avec un emplacement spectaculaire sur une île de la Dee.

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5. Kirkcudbright

Niché dans le sud du Dumfries & Galloway, près de Castle Douglas sur les berges de la Dee, Kirkcudbright est un ancien site de pèlerinage et un bourg royal depuis le XVe siècle. Aujourd'hui, cette ville de campagne s'est convertie en colonie d'artistes organisée autour des vestiges du château de MacLellan. Nombre de coloristes écossais ont travaillé à Kirkcudbright, notamment Samuel Peploe et Francis Cadell. Visitez la Broughton House, l'ancienne demeure de l'artiste impressionniste écossais Edward Atkinson Hornel convertie en musée, pour en savoir plus sur sa vie et son œuvre. Le bâtiment principal de la ville fait désormais office de centre artistique, et les toutes nouvelles Kirkcudbright Galleries se trouvent dans l'ancien hôtel de ville.

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6. Dunkeld and Birnam

ces deux villes du Perthshire situées sur les berges de la Tay dégagent une atmosphère distinctive, typique d'un village. Avec une cathédrale et les vestiges d'une ancienne forêt décrite dans le Macbeth de Shakespeare, la ville attire depuis toujours les artistes, les écrivains et même les membres de la famille royale, fascinés par son patrimoine, sa beauté naturelle, sa pêche au saumon et ses liens shakespeariens. Admirez les magnifiques maisons restaurées lors d'une promenade dans Cathedral Street et The Cross, et traversez le pont qui enjambe le fleuve pour trouver le chemin menant au chêne de Birnam

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7. Elgin

Elgin est l'une des villes les plus pittoresques du nord de l'Écosse. Au XIVe siècle, la royauté écossaise y passait ses vacances pour profiter de son climat sec et doux (pour l'Écosse). Aujourd'hui encore, il s'agit d'un lieu populaire auprès de ceux qui se rendent dans le Moray pour arpenter ses belles rues victoriennes bordées de maisons élégantes en pierre grise, découvrir ses nombreuses boutiques indépendantes et déjeuner ou boire un café dans l'un des pubs et cafés accueillants. Ne manquez pas de visiter la cathédrale, surnommée « la lanterne du nord » par les habitants, pour admirer les vues impressionnantes du haut de sa tour, et la librairie indépendante au charme désué Yeadons Bookseller & Stationers.

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8. Pittenweem

La charmante ville de pêche de Pittenweem est sûrement l'un des lieux les mieux préservés d'Écosse. Située sur la côte est de l'East Neuk of Fife, son nom proviendrait de l'ancienne langue picte et signifie « le lieu des grottes ». Au cours des siècles, elle s'est convertie en port de commerce important pour les bateaux de marchandises provenant des Pays-Bas et c'est pourquoi, en 1541, Jacques V a déclaré la ville comme bourg royal. Admirez les jolis bâtiments pour trouver des vestiges de l'influence européenne, à travers de nombreux détails architecturaux rouges et blancs et des pignons à redents charmants, évoquant la Hollande et la Belgique.

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9. Culross

En repartant de l'East Neuk, dirigez-vous vers la pointe sud-ouest du Fife pour rejoindre Culross, une ville que vous aurez peut-être vue dans Outlander. Entretenue avec soin par le National Trust for Scotland, cette ville aux rues pavées vous fera voyager dans le passé. Elle renferme une abbaye du XIIIe siècle, un palais jaune moutarde du XVIe siècle, l'un des préférés de Marie Stuart, avec son beau potager, et une maison de ville du XVIIe siècle, tous ouverts au public. Une fois votre visite de la ville terminée, rendez-vous au Biscuit Café du Culross Pottery and Gallery pour déguster des tartes et gâteaux biologiques délicieux, et des thés de spécialité parfumés.

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10. Arbroath

La Déclaration d'Arbroath est un document important de l'histoire écossaise qui confirme officiellement le statut de l'Écosse en tant que nation indépendante et souveraine. Elle tire son nom de l'abbaye où elle a été rédigée en 1320. Les vestiges de grès rouge de l'abbaye d'Arbroath, avec sa fenêtre ronde caractéristique, est la principale attraction de la ville, mais bien d'autres choses sont à voir. Flânez dans le joli port, visitez le Signal Tower Museum géorgien et dégustez un Arbroath smokie, un églefin fumé savoureux et un délice local.

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11. Dunfermline

La ville de Dunfermline s'est développée au XIe siècle sous le règne de Malcolm III, et sa grande abbaye romane fut fondée par sa femme, sainte Marguerite d'Écosse. Du XIe au XVe siècle, ce fut la capitale de l'Écosse et un bastion du pouvoir royal. Les vestiges de l'abbaye et les ruines de l'ancien palais suscitent toujours l'émerveillement, tandis que les rues pavées et les bâtiments anciens, dont Abbot House (actuellement fermée pour travaux), sont très agréables à découvrir à pied. Dunfermline est également célèbre pour avoir vu naître le magnat américain de l'acier, Andrew Carnegie, qui laissa ses origines modestes pour devenir l'homme le plus riche du monde. Vous pouvez visiter le cottage où il naquit à l'Andrew Carnegie Birthplace Museum

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12. Inveraray

Située sur les berges du Loch Fyne, Inveraray est ce que l'on appelle une ville « planifiée », conçue et construite par le duc d'Argyll au XVIIIe siècle. Par conséquent, Inveraray possède une grandeur qui la rend unique parmi les petites villes historiques d'Écosse. Front Street et le port sont particulièrement jolis, et la prison géorgienne d'Inveraray est désormais un musée fascinant. Les autres emblèmes incluent l'église All Saints Church, la tour du duc (Duke's Tower) au sommet de laquelle vous pouvez monter, et la croix d'Inveraray dans le port, un pilier de pierre sculpté datant du XIIe ou du XIIIe siècle.

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13. Banchory

Porte d'entrée du Royal Deeside, la petite ville de Banchory est généralement le point de chute des visiteurs à destination de l'Aberdeenshire. La région regorge de châteaux à visiter et de terrains de golf uniques, mais n'oubliez pas de prendre le temps pour découvrir cette charmante ville. Elle est perchée sur les reliefs surplombant la Dee et abrite des restaurants d'exception proposant des plats à base de produits régionaux. Ses rues et bâtiments magnifiquement entretenus sont pratiquement inchangés depuis l'époque victorienne. La ville renferme également l'un des secrets les mieux gardés de la région : les chutes de Feugh spectaculaires où le saumon retourne chaque année pour remonter les eaux turbulentes de la Dee et de la Don. 

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14. Fort William

Entouré de paysages naturels parmi les beaux au monde, Fort William est le point de départ de nombreuses randonnées pittoresques dans les Highlands et permet de visiter des emblèmes historiques, tels que le château d'Old Inverlochy ou le Commando Monument. Mais les fans d'Harry Potter peuvent aussi embarquer sur le train à vapeur jacobite. Avec Ben Nevis pour toile de fond, la ville de Fort William abrite des maisons de ville et des villas victoriennes élégantes surplombant le Loch Linnhe, mais aussi des hôtels historiques, des pubs et restaurants traditionnels, de charmantes églises et le West Highland Museum avec ses expositions d'objets jacobites et d'autres trésors.

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